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Sunday, April 22, 2007

The other Muslim: Salah Uddin Shoaib Choudhury

We have written often of the tribulations of journalist Salahuddin Shoaib Choudhury, a fearless fighter for freedom and peace in Bangladesh. This interview from the Berliner Zeitung tells his story in depth.

Translation copyright 2007 MidEastWeb for Coexistence

How Shall I Live?

The Other Muslim

April 2, 2007

Salah Uddin Shoaib Choudhury argues for faith liberty and peace with Israel - that incurs torture in Bangladesh

Bernhard Bartsch

DHAKA. "When we were small children, we were afraid of ghosts. At night they were under the bed, in the closet, always there before the window. But we got accustomed eventually to it. Whoever lives for a long enough time with ghosts, loses their fear." Salah Uddin Shoaib Choudhury pulls strongly on his thin menthol cigarette. "In the prison it is like with the ghosts. If they lock up me again, I know exactly into which cell they will put me and with what they will torture me. There is nothing that they have not already done to me. Therefore they cannot be the source of fear for me. " He laughs and nods so imperturbably that one could nearly believe him.

Choudhury believes that Muslims, Jews and Christians can be friends, that there will be peace in the world only if each human lives his own faith freely and accepts the religion of the other as well, that the Islamic states would therefore do well to recognize the right of Israel to exist. And that he, a modern Muslim from a traditionally moderate Muslim country, can help to reconcile the three related religions. "Humans, who have a good heart, are close, regardless of which God they pray to", says Choudhury. The majority of mankind in his opinion, believes this. One should not be intimidated by the minority.

Torture and prison

Nevertheless, in Bangladesh the radical Islamics are gaining influence, and since they even belong to the latest government, the man lives dangerously. Because he went on record in his newspaper, the Weekly Blitz as pro-Israel and in numerous investigative reports documented the spread of terrorist camps, Al-Qaida camps camps and training centres for suicide bombers in Bangladesh, he is now standing trial for incitement of the masses, high treason and blasphemy. He is threatened with up to 30 years in prison or even the death penalty. "However they cannot beat me down," says Choudhury. "I am a fighter."

Actually Choudhury with his more than thirty years, has something of the boxer in him, still recovering from a knockout by a youngster. It is already over half a year since the time the hoodlums came into his office. A prominent politician accompanied them, says he, so prominent that the police refused afterwards to publicize the incident. Choudhury limps a little. His face is permanently swollen. If he speaks, it sounds as if it has something in his mouth. Also, in weakly illuminated areas he carries dark sun glasses, in order to hide his right eye, gone blind by glaucoma. An operation could have easily saved it, but during his prison stay treatment was denied. Nevertheless he is ready to be locked up for his convictions again in 40 degree celsius heat in solitary confinement. "The fan was turned off in my cell always," he says.

Choudhury is not a desperado. In Bangladesh, one of the poorest countries in the world, he belongs to the privileged few, who lead a life of ease. His father was a wealthy entrepreneur, who sent his son to study economics to England. "Before I left I had to promise him not to live with other Bangladeshis there, although there are many in London" says Choudhury. "Therefore I lived at the other end of the city and found friends from all world."

When he returned home in 1989, he worked first as correspondent for the Russian press agency Itar Tass and in 1995 initiated the first private television station of the country, "A-21 TV". It broadcast reports critical of the government for the first time in 1999 - a considerable risk, but the urge to oppose truth to state propaganda was overpowering. Within a few days A-21 TV was closed by the government and Choudhury condemned to a half year in prison for "incitement of the masses" . "At that time I was tortured for the first time", he reports. "They wanted to break my will. But they only strengthened it. "

A few months after the attacks of Septembers 11, he created the Weekly Blitz, as reaction to the growing extremism. "I am a living contradiction: A Zionist, in addition, a pious Muslim ", he says: "We believe nevertheless all in the same God. But the extremists falsify the teachings and drive a wedge between Muslims, Jews and Christians. "Beside like-minded Bengali journalists, soon also Jewish authors from Israel and the USA were writing for the Weekly Blitz. The association of the name to the word "blitzkrieg," common in English, is intentional. "We are a combat sheet for peace", says Choudhury, "and the editors are our army."

Provocation is Choudhury's program. He went so far in 2003 as to put one of the porno pictures found in Saddam Hussein palaces, on the cover of the Blitz. A tiny censorship bar over the nipple stressed the nudity more than it veiled it. "Many Muslims consider Saddam Hussein a hero, and I wanted to show what sort of a man he was actually," he says. The issue was immediately forbidden.

There is no question of fleeing

Only about five million of Bangladesh's 183 million inhabitants sympathizes with the radicals, estimates Choudhury. Nevertheless he get little support in his own country. Hardly anyone dares to openly take his side. Even relatives and friends turned away from him. "Many of them were threatened", say Choudhury. His house, a small mansion in one of the better quarters of Dhaka, is protected at night by watchmen with large rifles. Both of his children are brought to school in morning by a driver and brought home again later. They rarely visit friends. "However the situation welds us together as a family," explains Choudhury. "My wife and my children tell again and again, how proud they are of me."

Would Choudhury consider it, if along with this acknowledgment the request also nevertheless came to give up his fight and to free the family from their state of siege? The family would have enough money to lead a calm life abroad, and they would have a good chance of leaving Bangladesh despite the current legal procedings. But for Choudhury his struggle has long ago become his. "Who leaves the battleground, has lost", he says. "However, whoever struggles for the right cause always wins."

At the heart of contention: Israel and the Holocaust

Enterpreneur and Journalist Salah Uddin Shoib Choudhury founded the Weekly Blitz in his homeland. It is unlike hardly any another meda appearing in a Muslim country, as it demands the reconciliation of Muslims, Jews and Christians as well as the recognition of Israel. "Many Muslims believe still, that the Holocaust was a conspiracy of Nazis and Jews, to justify the demand of the Zionists for Israel," says Choudhury. Weekly Blitz has a staff of 32 and a press run of 6,000 copies as well as a Web edition ( ).

Journeys to Israel are forbidden to Bandladeshi citizens. In November 2003 Choudhury was arrested at the airport in Dhaka , because he wanted to fly to a peace conference in Tel Aviv. For 17 months he was locked up without an indictment and tortured according to his testimony. In 2005 he was released due to pressure of the American State Department.

For incitement of the masses, high treason and blasphemy he is presently on trial. He is threatened with the death penalty. The judge Shamsul Alam reportedly has close contacts with the Islamists.

The European Parliament and US House of Reppresentatives demand the cessation of the proceedings. The American PEN club honored 2005 Choudhury's commitment with the "Freedom to Write" prize, and in 2006 the American Jewish committee awarded him a "Medal for moral courage".

Berliner Zeitung, 2.4.2007

Der andere Moslem
Salah Uddin Shoaib Choudhury streitet für Glaubensfreiheit und Frieden mit Israel - das bringt in Bangladesch Folter ein Bernhard Bartsch

DHAKA. "Als wir kleine Kinder waren, hatten wir Angst vor Gespenstern. Nachts waren sie immer da, unterm Bett, im Schrank, vor dem Fenster. Aber irgendwann haben wir uns daran gewöhnt. Wer lange genug mit Gespenstern lebt, verliert die Furcht." Salah Uddin Shoaib Choudhury zieht kräftig an seiner dünnen Mentholzigarette. "Im Gefängnis ist es wie mit den Gespenstern. Wenn sie mich wieder einsperren, weiß ich genau, in welche Zelle sie mich stecken und womit sie mich foltern werden. Es gibt nichts, was sie mir nicht schon einmal angetan hätten. Deswegen können sie mir keine Angst einjagen." Er lacht und wirkt so unerschütterlich, dass man ihm fast glauben könnte.

Choudhury glaubt, dass Moslems, Juden und Christen Freunde sein können. Dass es auf der Welt nur dann Frieden geben werde, wenn jeder Mensch seinen eigenen Glauben frei lebe und zugleich die Religion anderer akzeptiere. Dass die islamischen Staaten deshalb gut daran täten, Israels Existenzrecht anzuerkennen. Und dass er, ein moderner Moslem aus einem traditionell moderat muslimischen Land, dabei helfen könne, die drei verwandten Religionen zu versöhnen. "Menschen, die ein gutes Herz haben, sind sich nah, egal zu welchem Gott sie beten", sagt Choudhury. Die Mehrheit der Menschheit sei seiner Meinung, glaubt er. Von der Minderheit dürfe man sich nicht einschüchtern lassen.

Folter und Gefängnis

Doch in Bangladesch gewinnen radikale Islamisten an Einfluss, und seitdem sie sogar der letzten Regierung angehörten, lebt der Mann gefährlich. Weil er sich mit seiner Zeitung Weekly Blitz für Israel engagiert und in zahlreichen Investigativreportagen die Ausbreitung von Terroristencamps, Al Kaida-Lagern und Ausbildungsstätten für Selbstmordattentäter in Bangladesch dokumentierte, steht er nun wegen Volksverhetzung, Hochverrat und Blasphemie vor Gericht. Ihm drohen bis zu 30 Jahre Gefängnis oder sogar die Todesstrafe. "Aber sie kriegen mich nicht unter", sagt Choudhury. "Ich bin ein Kämpfer."

Tatsächlich hat Choudhury mit seinen etwas mehr als 30 Lebensjahren etwas von einem Boxer, der sich gerade von seinem jüngsten Knockout erholt. Dabei ist es schon ein halbes Jahr her, dass zum letzten Mal die Schläger in sein Büro kamen. Ein prominenter Politiker habe sie begleitet, sagt er, so prominent, dass die Polizei sich hinterher weigerte, eine Anzeige aufzunehmen. Choudhury humpelt ein wenig. Sein Gesicht ist dauerhaft geschwollen. Wenn er spricht, klingt es, als habe er etwas im Mund. Auch in schwach beleuchteten Räumen trägt er eine dunkle Sonnenbrille, um sein vom grünen Star erblindetes rechtes Auge zu verbergen. Eine Operation hätte es leicht retten können, doch während seines Gefängnisaufenthalts wurde ihm die Behandlung versagt. Trotzdem ist er bereit, sich für seine Überzeugungen wieder einsperren zu lassen, in Einzelhaft, bei 40 Grad. "Der Ventilator wurde in meiner Zelle immer abgestellt," sagt er.

Choudhury ist kein Verzweiflungstäter. In Bangladesch, einem der ärmsten Länder der Welt, gehört er zu den wenigen Privilegierten, die ein Leben in Wohlstand führen. Sein Vater war ein wohlhabender Unternehmer, der seinen Sohn zum Wirtschaftsstudium nach England schickte. "Vor meinem Abflug musste ich ihm versprechen, dort nicht mit anderen Bangladeschis zusammenzuleben, obwohl es in London viele gibt", erzählt Choudhury. "Deshalb wohnte ich am anderen Ende der Stadt und fand Freunde aus aller Welt."

Als er 1989 heimkehrte, arbeitete er zunächst als Korrespondent für die russische Nachrichtenagentur Itar-Tass und baute 1995 den ersten privaten Fernsehsender des Landes auf, "A-21 TV". 1999 sendete er erstmals regierungskritische Berichte - ein beträchtliches Risiko, doch der Drang, der staatlichen Propaganda eine zweite Wahrheit entgegenzusetzen, war übermächtig. Innerhalb weniger Tage wurde A-21 TV von der Regierung geschlossen und Choudhury wegen "Volksverhetzung" zu einem halben Jahr Haft verurteilt. "Damals wurde ich zum ersten Mal gefoltert", berichtet er. "Sie wollten meinen Willen brechen. Aber sie haben ihn nur gestärkt."

Wenige Monate nach den Anschlägen vom 11. September gründete er Weekly Blitz, als Reaktion auf die erstarkenden Extremisten. "Ich bin ein lebender Widerspruch: Ein Zionist, aber auch ein frommer Moslem", sagt er: "Wir glauben doch alle an den gleichen Gott. Aber die Extremisten verfälschen die Lehre und treiben einen Keil zwischen Moslems, Juden und Christen." Neben gleichgesinnten bengalischen Journalisten schrieben bald auch jüdische Autoren aus Israel und den USA für Weekly Blitz. Die Assoziation des Namens zum auch im Englischen gebräuchlichen Wort "Blitzkrieg" ist Absicht. "Wir sind ein Kampfblatt für den Frieden", sagt Choudhury, "und die Redaktion ist unsere Armee."

Provokation ist Choudhurys Programm. Dabei ging er so weit, 2003 eines der Pornobilder, die in Saddam Husseins Palästen gefunden wurden, auf sein Cover zu heben. Ein winziger Balken über der Brustwarze betonte die Nacktheit mehr, als er sie verhüllte. "Viele Muslime halten Saddam Hussein für einen Helden, und ich wollte zeigen, was für ein Mann er tatsächlich war", erzählt er. Die Ausgabe wurde umgehend verboten.

Flucht kommt nicht in Frage

Nur etwa fünf Millionen von Bangladeschs 183 Millionen Einwohnern sympathisieren mit den Radikalen, schätzt Choudhury. Trotzdem erfährt er im eigenen Land wenig Zustimmung. Kaum jemand wagt, offen für ihn Partei zu ergreifen. Selbst Verwandte und Freunde wandten sich von ihm ab. "Viele von ihnen wurden bedroht", sagt Choudhury. Sein Haus, eine kleine Villa in einem der besseren Viertel von Dhaka, wird nachts von Wachleuten mit großen Gewehren beschützt. Seine beiden Kinder bringt morgens ein Fahrer in die Schule und holt sie hinterher wieder ab. Zu Freunden gehen sie nur selten. "Aber die Situation schweißt uns als Familie zusammen", erklärt Choudhury. "Meine Frau und meine Kinder sagen mir immer wieder, wie stolz sie auf mich sind."

Ob Choudhury es merken würde, wenn in dieser Anerkennung dennoch die Bitte mitschwänge, seinen Kampf aufzugeben und die Familie aus ihrem Belagerungszustand zu befreien? Genügend Geld, um im Ausland ein ruhiges Leben zu führen, hätte die Familie, und wahrscheinlich fände sich auch eine Möglichkeit, Bangladesch trotz des laufenden Verfahrens zu verlassen. Doch für Choudhury ist sein Kampf längst sein Leben geworden. "Wer das Schlachtfeld verlässt, hat verloren", sagt er. "Aber wer für die richtige Sache kämpft, gewinnt immer."
Im Kern der Auseinandersetzung: Israel und der Holocaust

Der Unternehmer und Journalist Salah Uddin Shoaib Choudhury gründete 2002 in seiner Heimat Bangladesch die Wochenzeitung Weekly Blitz. Wie kaum ein anderes in einem muslimischen Land erscheinendes Medium fordert sie die Versöhnung von Moslems, Juden und Christen sowie die Anerkennung Israels. "Viele Muslime glauben immer noch, der Holocaust sei ein Komplott von Nazis und Juden gewesen, um den Anspruch der Zionisten auf Israel zu rechtfertigen", sagt Choudhury. Weekly Blitz hat 32 Mitarbeiter und eine Auflage von 6 000 Exemplaren sowie eine Internetausgabe (

Reisen nach Israel sind Staatsbürgern Bangladeschs verboten. Im November 2003 wurde Choudhury am Flughafen in Dhaka verhaftet, weil er zu einer Friedenskonferenz in Tel Aviv fliegen wollte. 17 Monate wurde er ohne Anklage eingesperrt und nach eigenen Angaben massiv gefoltert. 2005 kam er auf Druck des amerikanischen Außenministeriums frei.

Wegen Volksverhetzung, Hochverrats und Blasphemie steht er derzeit vor Gericht. Ihm droht die Todesstrafe. Dem Richter Shamsul Alam werden enge Kontakte zu den Islamisten nachgesagt.

EU-Parlament und US-Repräsentantenhaus fordern die Einstellung des Verfahrens. Der amerikanische PEN-Club ehrte 2005 Choudhurys Engagement mit dem Preis "Freedom to Write" und das Amerikanische Jüdische Komitee 2006 mit der "Auszeichnung für moralischen Mut".

Berliner Zeitung, 2.4.2007

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